Anarchy Online: The Notum WarsAnarchy Online Beta Preview 

Con Uol2 cancellato, il nostro sguardo si volge laddove possiamo trovare delle alternative attuali o future a Ultima Online1. Un esempio, valido, è rappresentato da Anarchy OnLine, attualmente in fase di betatest. Uno dei betatester ha scritto per noi un'esauriente anteprima che ci porta all'interno di questo fantastico mondo persistente online.

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Fantascienza DOC

Vi dicono niente titoli come Blade Runner, Dune, Star Wars? Sono i primi che mi sono venuti in mente appena ho messo piede su Rubi-Ka, un pianeta ai confini della galassia conosciuta nell'anno 30.000 dopo Cristo. L'ambientazione che attende i futuri giocatori di Anarchy Online sfocia dalla premessa che su questo arido frammento di roccia orbitante attorno a due soli si trovi un minerale tanto raro quanto prezioso, il Notum. L'esistenza del Notum ha consentito lo sviluppo della nano-tecnologia, mediante la quale è possibile controllare nubi di microscopici automi che operano a livello molecolare e sono capaci di autoriprodursi. Questa tecnologia viene esportata in tutta la galassia da una tentacolare corporazione, Omni-Tek, che detiene il monopolio esclusivo del Notum e controlla con pugno di ferro il mondo di Rubi-Ka. Dal momento che il pianeta è decisamente inadatto alla sopravvivenza dell'uomo, tutti gli abitanti provengono da una rigorosa selezione di geni umani modificati dagli scienziati di Omni-Lab, ottimizzati per vivere e lavorare nel clima ostile. Ma non tutti si sono piegati al regime militaresco e rigidamente gerarchizzato dettato da Omni-Pol. Nelle distese desertiche del pianeta, gli spiriti ribelli si sono agglomerati in vari clan attorno ai loro capi carismatici e hanno costruito città e avamposti. Tra queste due fazioni si trovano coloro che cercano di sfuggire al conflitto e si definiscono Neutrali, ma che prima o poi dovranno schierarsi da una parte o dall'altra.

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Umano ma non troppo

Anche in un gioco di ruolo online, come nei classici Baldur's Gate e compagnia bella, la prima cosa che deve fare il giocatore è creare il proprio personaggio. In questo caso la procedura non avviene in una serie di schermate statiche, ma all'interno del gioco stesso. Ci si trova subito in una stanza asettica, simile al ponte di un'astronave, sotto forma di sagoma umanoide amorfa. Cliccando sul pannello corrispondente a una delle quattro razze geneticamente mutate si attiva una spettacolare scarica azzurra che colpisce l'umanoide e gli dà la forma corrispondente. La prima volta è impossibile non intrattenersi nella gelida camera criogenica a trasformare la propria sagoma amorfa in un Homo Opifex o in un Homo Atrox, tanto per vedere che aspetto hanno. La scelta della razza influenza il valore iniziale delle abilità principali e il costo per accrescerle, presentando quattro varianti del concetto "più forza uguale meno intelligenza". 
Il passo successivo - al piano inferiore dell'astronave - è la creazione dell'aspetto esteriore, scegliendo il volto, l'altezza e la costituzione fisica del proprio avatar. Scendendo ancora - il nostro personaggio è ormai ben caratterizzato e si guarda attorno impaziente di entrare in azione - si arriva alla console da cui si sceglie una delle dodici professioni. Un clic e via, verso il piano successivo, quello della scelta del nome. L'ultima stanza contiene tre porte: ciascuna conduce a una diversa città e a un diverso schieramento. Questo è uno degli aspetti più importanti del gioco: secondo i piani di Funcom, il conflitto tra Omni-Tek e i clan ribelli avrà una durata prestabilita e si concluderà con una sola fazione vincitrice allo scadere del quarto anno dalla data del lancio di Anarchy Online. Come questo avverrà e, soprattutto, che cosa succederà dopo, non è dato saperlo, ma come Funcom ha ribadito più volte, la trama dinamica del gioco, che prevede il coinvolgimento diretto dei giocatori, è programmata in modo da avere un epilogo.

Che cos'altro sai fare?

Sempre nel classico stile dei giochi di ruolo, il personaggio appena creato non è in grado di realizzare grandi imprese. Un'arma di scarso valore e un paio di nano-formule sono tutto ciò che ha. Prima di cimentarsi nelle imprese più impegnative dovrà guadagnarsi l'esperienza necessaria. 
Ciascun personaggio di Anarchy Online è caratterizzato da un livello di esperienza, sei attributi principali (Strength, Intelligence, Stamina, Agility, Sense, Psychic) e una sessantina di skill. Le skill si dividono in nove gruppi e riguardano la capacità in combattimento con armi e senza armi, l'uso della nano-tecnologia, la capacità di utilizzare veicoli di vario genere, di nascondersi, disinnescare trappole, ecc. Non esistono restrizioni di sorta, ovvero ciascuno può assegnare punti alle skill che preferisce. L'unica variabile riguarda il costo progressivo per aumentare il valore di ciascuna skill, che dipende dalla professione scelta. Per questo il Martial Artist, per esempio, può imparare a usare le armi a energia, ma per essere all'altezza di un Soldier dovrà spendere molti più punti di esperienza nella relativa skill. Dopo i primi livelli, la distribuzione dei punti diventa una scelta critica, che per riuscire efficace comporta la specializzazione in pochissime skill. In questo modo si può ottenere una grande varietà di personaggi, anche all'interno della stessa professione. Il Doctor, per esempio, può specializzarsi nelle operazioni di pronto soccorso oppure negli innesti chirurgici. Può anche specializzarsi in entrambe le discipline, ma non raggiungerà lo stesso livello di chi investe tutti i punti in una sola. Molte delle skill del gioco sono dedicate al combattimento, ma moltissime altre riguardano la fabbricazione di robot, gli impianti cibernetici, la guida di veicoli, la sintesi di medicine e droghe stimolanti. Queste capacità dovrebbero consentire al gioco di distinguersi da un puro Hack'n'Slash e offrire diversi stili di interazione tra le persone e con il mondo di Rubi-Ka. Di recente Funcom ha diffuso tra i beta tester un documento che contiene un elenco di ben seimila oggetti componibili sotto la voce "Implants"!

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La pratica rende perfetti

Per guadagnare punti di esperienza attualmente i modi sono due: andare a caccia di mostri e affrontare le ACM (Auto-Content Mission). Il combattimento funziona in modo molto semplice: basta cliccare sul bersaglio scelto e premere il tasto di attacco. Personaggio e avversario cominciano a darsela di santa ragione, con la classica sfilza di messaggi che indicano i danni fatti e subiti a ogni colpo inferto. Rubi-Ka pullula di creature stravaganti, robot fuori controllo e mutanti, ma non mancano anche NPC (personaggi non giocanti) umani. La forza relativa dei potenziali avversari è indicata dal colore della loro barra di vita, che fluttua sopra la testa di ciascuno come in EverQuest: le gradazioni dal verde al rosso, passando per il giallo, indicano il livello di potenza rispetto a chi osserva. Si può anche combattere in gruppo, con un sistema che premia i giocatori ricompensandoli con una maggiore quantità di punti di esperienza.  Il sistema ACM di missioni personalizzate consente a ogni giocatore di scegliere l'impresa in cui cimentarsi impostandone il grado di difficoltà e i parametri principali (per esempio più crediti o più esperienza, all'aperto o al chiuso, ecc.). Anche se non è ancora completo, il generatore di missioni offre già quattro tipi diversi di obiettivi da raggiungere in una varietà di piccoli dungeon, dal semplice assassinio al recupero di oggetti, dalla consegna degli stessi alla distruzione di particolari dispositivi. Volendo si può anche decidere quali compagni di avventura portare con sé, assegnando loro una speciale chiave unica. 

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Fratello contro fratello

Ma dal momento che l'umanità di Rubi-Ka è in conflitto, esiste anche la possibilità di combattere tra giocatori, amichevolmente nelle arene cittadine, o all'ultimo sangue nelle zone franche. Sotto questo aspetto Anarchy Online cerca di risolvere a modo suo il problema del random player-killing, ovvero del fatto che si possa morire uccisi da un altro giocatore anche nei momenti meno opportuni. Nelle città più grandi un particolare gas soporifero inibisce del tutto ogni forma di violenza. In alcune zone del pianeta l'influenza di questo gas è inferiore, e sono possibili scontri fra giocatori di fazioni opposte; nelle zone senza gas ciascuno è libero di attaccare chi vuole. In ogni caso è necessario che lo scarto tra gli avversari non superi i cinque livelli. Anche l'aspetto politico del conflitto sarà importante, dal momento che entrambe le fazioni prevedono la possibilità di creare forme di governo e che alcune professioni e skill sembrano mirate a un utilizzo più sofisticato dei semplici scontri armati. E ogni forma di interazione sociale verrà favorita da appositi strumenti interni al gioco, tra cui chat private, possibilità di formare gruppi, clan e team. In più ogni giocatore avrà in dotazione un proprio appartamento personalizzabile, di cui consentire l'accesso solo chi vuole per godere della privacy desiderata.

Non solo grafica

Per quanto riguarda la grafica lascio parlare le immagini, sottolineando che gli spigoli da smussare ancora sono tanti ma che Funcom ha svolto un ottimo lavoro, superiore a qualsiasi altro prodotto del genere in circolazione. I paesaggi sono ben caratterizzati, specialmente le città: la futuristica e burocratica Omni-1 è completamente diversa dall'orientaleggiante Tir, e così gli altri posti. I modelli dei personaggi sono molto dettagliati e l'assortimento di accessori per distinguersi, tra pettinature, vestiti sociali, armature e impanti cibernetici, è impressionante. Spettacolari sono anche gli effetti di luce e climatici, che conferiscono al pianeta un aspetto molto naturale. Innumerevoli tocchi estetici - insetti per terra, stormi di uccellini che si posano sui campi e poi si levano in volo, rane e conigli che zampettano nei prati - rendono le terre di Rubi-Ka vive e deliziose da esplorare. Gli artisti di Funcom in questo momento sono al lavoro per implementare dell'erba che si muova con il vento. 
Anche l'audio merita una menzione speciale, specie da parte di chi ha vissuto a lungo nei cupi silenzi di Asheron's Call: oltre alla musica di sottofondo, che è dinamica e non dà mai fastidio, il silenzio è scongiurato da dozzine di suoni ambientali, rumori di armi e versi di animali.  Secondo lo stile già adottato da EverQuest e Asheron's Call, il giocatore può scegliere se visualizzare il mondo che lo circonda in prima o in terza persona, con la possibilità di ruotare e zoomare la telecamera virtuale liberamente. L'interfaccia di controllo invece è formata da una serie di riquadri - inventario, nano-formule, mappa, ecc. - che si possono tenere aperti uno sull'altro a destra dello schermo. Si può anche usare la rotellina del mouse per scorrere nei due sensi la colonna di riquadri che si viene a formare quando se ne aprono molti. Ovviamente gran parte dei comandi è accessibile anche dalla tastiera, che è configurabile entro certi limiti. 

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Conclusioni

Restano ancora parecchi aspetti del gioco da definire, perciò è ancora presto per un giudizio definitivo su Anarchy Online. Per il momento non sembra così diverso dai titoli che l'hanno preceduto da potere essere considerato rivoluzionario, ma le novità sono sufficienti a rendere l'esperienza fresca e nuova anche per chi ha frequentato a lungo gli altri mondi online. E bisogna tenere conto che non passa giorno senza che Funcom apporti qualche modifica al codice del server, e ogni settimana i client scaricano una patch che implementa nuovi elementi e migliora la stabilità, riducendo il numero di bug. Su Internet, intanto, la comunità di fan di Anarchy Online cresce vistosamente, dimostrando di avere raggiunto consapevolezza e maturità notevoli, almeno dal punto di vista del design e della gestione dei fan site. E alla luce della clamorosa cancellazione di Ultima Online 2 da parte di Electronic Arts, Anarchy Online diventa uno dei principali candidati alla migrazione degli avventurieri in cerca di qualcosa di nuovo e originale.

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I mestieri in Anarchy Online

Agent
Una professione orientata allo spionaggio e ai sotterfugi. Questo template consente un rapido avanzamento nelle skill che riguardano la furtività e l'evasività, oltre alle armi a lungo raggio e alle arti marziali. Con una combinazione di nano programmi e addestramento avanzato, questa professione accedere ad aree segrete e mantenersi invisibile per tutto il tempo necessario. La professione di agente si adatta meglio alle razze Solitus e Opifex.

Meta Physicist
Il Meta Physicist si orienta verso la forza interiore e la purezza dell'anima. Servendosi di nano-tecnologia avanzata, un Meta Physicist può materializzare i propri pensieri e evocare creature sepolte nelle più oscure profondità della propria anima. I Mete Physicist vengono spesso considerati dei capi spirituali e mistici. Nelle situazioni difficili un Meta Physicist è sempre un compagno valido.

Doctor
Il Doctor è specializzato nel curare e preservare la vita. Una persona che possiede il potere di dare la vita possiede anche quello di portarla via. I dottori si rivelano alleati potenti in una grande varietà di situazioni. Servendosi di una combinazione di conoscenze scientifiche e nano-tecnologia, il dottore può riportare indietro una persona dalla morte o causare la morte di una persona sana con un solo tocco.

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I mestieri in Anarchy Online

Nano Technician
La professione di Nano Technician autorizza l'accesso ad alcuni dei nano programmi più potenti disponibili. Per compensare la mancanza di abilità fisiche e nell'uso delle armi, il Nano Technician è specializzato nell'uso offensivo della nano-tecnologia. La razza più adatta a svolgere questa professione è, naturalmente, l'Homo Nano.

Enforcer
L'Enforcer possiede un alto valore di stamina ed è specializzato nel combattimento ravvicinato. Un Enforcer è in grado di resistere ai danni più di qualsiasi altra professione. Per questa professione sono disponibili alcuni nano programmi unici che aumentano la forza e l'efficacia nel corpo a corpo.

Trader
Il Trader è la professione più orientata verso il commercio. La sua abilità con la nano-tecnologia è diretta principalmente alla creazione e all'accumulo di risorse. Oltre al guadagno materiale derivato dalle risorse, il Trader può scambiare energia in vari modi con gli altri esseri viventi.

Engineer
La professione di ingegnere è dedicata alla creazione di macchinari e armi. L'ingegnere può utilizzare una vasta gamma di conoscenze commerciali ed è orientato alla creazione di potenti robot per la protezione e l'attacco. In combattimento l'Engineer non è la più forte delle professioni, ma grazie all'uso di dispositivi e robot aiutanti può servire da solido supporto.

Fixer
Il Fixer possiede una grande varietà di conoscenze e capacità diverse, che gli consentono di manovrare vari tipi di armi a lungo raggio e di orientarsi nei viaggi più lunghi. Come le altre professioni, anche il Fixer può accedere a un assortimento di nano programmi unici. La professione di Fixer è più adatta alle razze Homo Opifex e Homo Solitus.

Bureaucrat
Capi e guide sono necessari per impedire che una società sprofondi nel caos. La professione di Bureaucrat si concentra sulla guida e sul controllo del potere che deriva dalla diplomazia e dalla burocrazia. Il Bureaucrat si serve dei nano programmi e della sua mente lucida per dirigere gruppi numerosi di esseri viventi. Questi gruppi possono essere convinti a compiere azioni che normalmente sarebbero restii a compiere, quando non totalmente negati. Anche se il Bureaucrat non è portato al combattimento come le altre professioni, il suo supporto è prezioso. La razza Solitus si è mostrata la migliore per questa professione.

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I mestieri in Anarchy Online

Soldier
Una professione rivolta soprattutto all'uso di armamenti militari. Il Soldier è la professione cha ha l'accesso alle migliori armi avanzate. Inoltre dispone anche della più grande varietà di armature. La professione di Soldier si addice soprattutto all'Homo Atrox, in grado di sopravvivere nella maggior parte dei combattimenti grazie ai suoi straordinari attributi fisici e di resistenza.

Adventurer
Questa professione è specializzata in esplorazione e perlustrazione. L'Adventurer è capace di utilizzare una grande varietà di armi e conosce alcuni nano programmi riguardanti gli spostamenti nello spazio. Combinata con la razza Solitus, questa professione è il punto di riferimento per tutte le altri, una professione autosufficiente capace praticamente di tutto.

Martial Artist
Il Martial Artist sviluppa una perfetta armonia tra corpo e mente. Affinando le sue capacità mentali e servendosi di nano programmi avanzati, un Martial Artist è in grado di attingere ai poteri primordiali del suo corpo. Usando questi poteri riesce a sviluppare una forza letale senza l'uso di armi. La strada per la maturità in questa professione è lunga e difficile, ma vale la pena. Solo chi possiede il cuore di un leone sarà in grado di seguire il percorso che prevede questa professione. Le razze Opifex e Solitus producono i migliori Martial Artist.

Le razze in Anarchy Online

Homo Solitus 
Questa razza è disponibile in forma maschile e femminile. Il suo modello genetico è usato come norma di riferimento per le altre razze. Il modello genetico Homo Solitus possiede un generico potenziale medio in tutti i campi.

Homo Opifex
Questa razza è disponibile in forma maschile e femminile. Il suo modello genetico è orientato all'agilità, con particolare enfasi sulla reattività e la precisione. Sviluppato da Omni-Tek per muoversi nei tunnel delle miniere di Notum, l'Homo Opifex si è presto rivelato utile anche in altri campi di applicazione. 

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Le razze in Anarchy Online

Homo Nano
Questa razza è disponibile in forma maschile e femminile. Per consentire una perfetta comunicazione con le nubi di nano-bot fluttuanti, l'Homo Nano è stato sviluppato con terminazioni neurali ipersviluppate. Queste terminazioni corrono per tutto il corpo di questa razza ottimizzando le comunicazioni di nano-tecnologia avanzata. L'ipertrofismo neurale dell'Homo Nano impedisce un regolare sviluppo dei tessuti staminali e muscolari.

Homo Atrox
Questa razza è asessuata, cioè priva di forma maschile o femminile. Il suo modello genetico è un concentrato di forza fisica e resistenza. Lo sviluppo della massa muscolare e dei livelli di testosterone riducono le capacità mentali dell'Atrox, limitandone anche la capacità di servirsi delle nano formule. Ma l'Atrox è molto più efficiente delle altre razze nell'uso delle armi pesanti.

La guerra dei mondi

Nel mondo dei giochi per PC sta per scoppiare una guerra. A scatenarla sarà un'orda di nuovi mondi persistenti online (alla stregua di Asheron's Call ed EverQuest, per intenderci), che entro breve si contenderanno un segmento della comunità di videogiocatori la cui importanza è ancora da definire. A giudicare, però, dal successo del vecchio Ultima Online e soprattutto di EverQuest, i mondi persistenti online hanno tutte le sembianze della classica vena madre delle miniere d'oro. Tanto più che il più giovane di questi giochi, Asheron's Call, è uscito nel novembre del 1999, quasi un anno e mezzo fa. E insieme a migliaia di avventurieri virtuali, anch'io, che ho frequentato quotidianamente il mondo di Dereth fin dai suoi albori, comincio a fremere d'impazienza al pensiero di altri mondi da esplorare. Per questo ho gioito nel ricevere la busta della software house norvegese FunCom contenente la versione Beta III di Anarchy Online, il mondo persistente che in questo momento si trova più vicino ad aprire i battenti al pubblico. Anche se a occhio e croce occorrerà aspettare almeno fino a giugno, chi è stanco di ammazzare draghi e scheletri avrà presto una valida alternativa.

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